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苹果“搞事情”?自主研发芯片伤了谁

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发表于 2017-4-23 11:51:31 | 显示全部楼层 |阅读模式

  在苹果供应商体系中占据最重要一环的芯片商们眼下正面临生死抉择。越来越多的信号表明,苹果将通过自主研发和生产芯片,进一步掌握产业链主导权。日前已有两家公司因为可能遭苹果弃用而股价暴跌,而苹果与主要供应商高通之间关于芯片专利权费用的诉讼战愈演愈烈,以及苹果有意竞购东芝旗下芯片业务等一系列事件,愈加凸显苹果大刀阔斧改变对供应商依赖的雄心。

  两供应商股价遭血洗

  本月初,两家苹果供应商股价相继暴跌引发关注。一家是英国芯片商Imagination技术集团,该公司是苹果的长期合作对象,其图形处理器(GPU)技术在苹果iPhone、iPad、iPod乃至Apple Watch中都有广泛应用。但就在本月初,苹果宣布将在未来15个月至两年内停止使用Imagination的相关专利技术,同时表示一直致力于打造自有的图形处理技术,以更好地控制产品。

  资料显示,苹果对Imagination的营收贡献率接近一半,是其最大的单一客户。上述消息公布后,Imagination在伦敦上市交易的股价一日之内暴跌近70%。由于不相信苹果能在不侵犯专利和知识产权的情况下转向完全的自研技术,Imagination甚至表示未来可能要和苹果打专利官司。

  无独有偶,一周后有投行分析师发布报告称,有“强有力的证据”显示,苹果正在研发自有的电源管理集成电路(PMIC),最快在2019年可能会弃用德国芯片商Dialog半导体的电池节能芯片。还有消息人士称,苹果正在“挖角”Dialog的顶级工程师。

  受此消息影响,Dialog半导体在德国法兰克福上市交易的股价一日之内下跌了25%,创下近17年来最大单日跌幅。该公司主要为智能手机、平板电脑和其他便携式设备提供优化的混合信号集成电路,此前一直是苹果电源管理解决方案的供应商。资料显示,2016年Dialog半导体营收有74%来自苹果。

  供应链面临洗牌

  随着苹果可能逐步停止使用某些外部供应商芯片的消息持续发酵,为苹果Mac产品提供显卡的AMD和英伟达,以及苹果产品音频芯片供应商Cirrus Logic的股价都纷纷走低。此前受益于iPhone等产品持续增长的销售收入和丰厚的利润,苹果的主要供应商都赚得盆盈钵满,苹果成为许多供应商的最主要的收入来源。而眼下苹果开始寻求摆脱对这些供应商的依赖,很难不让投资者对一些供应链企业的前景感到担忧。

  太平洋皇冠证券半导体业分析师约翰·维恩在一份研究报告中预计,接下来会受到冲击的供应商可能是以下五家厂商之一:博通、思佳讯、Qorvo三家无线芯片商的危险指数是“低”,音频芯片提供商Cirrus Logic的危险指数是“低至中”,触控IC和模组提供商新思科技 (Synopsys)的危险指数则是“中至高”。

  维恩表示,通过使用并优化自有的解决方案,苹果能够对内部图形引擎的性能和能耗进行优化,同时还能够进一步降低对三星OLED的依赖。目前能够大量提供高质量OLED面板的只有三星一家,但苹果希望未来逐步削弱三星的影响。

  在抛弃一些小型供应商的同时,苹果还不惜与主要供应商“撕破脸”,这愈加凸显出其自主研发芯片的决心。今年1月,苹果在美国加州南区联邦地方法院向全球最大的芯片商之一高通公司发起诉讼,指责后者垄断无线芯片市场,对其芯片过度收费,并拒绝支付约10亿美元的承诺折扣。

  高通日前也正式向法院提交了答辩状,并就移动技术专利费向苹果发起反诉。高通指责苹果未能与其进行诚信谈判,以获得按照公平、合理和非歧视的条件使用高通3G和4G标准必要专利的许可,还指出苹果故意限制高通芯片,并要求苹果支付损害赔偿。双方在专利和芯片领域的矛盾激化持续升级,而在上个财年,高通超过40%的收入来自苹果和三星两家公司。

  眼下有传闻称,苹果已自主研发4G基带芯片,2018年iPhone就会采用这种4G基带技术,从而彻底放弃高通的基带芯片。

  分析人士指出,苹果和高通专利战的升级,凸显了智能手机产业链的洗牌趋势。对手机厂商而言,芯片商索要的专利授权费无疑是一项“额外的”负担,毕竟前者已经购买了芯片,如今又要为底层技术买单,何况其中许多技术是它们可能用不到的。

  自研芯片箭在弦上

  苹果频繁向供应商施压,或许正源于其对自研芯片应用前景抱有信心。统计显示,在2007至2016这十年期间,苹果的研发投入一直在快速增长,而据苹果首席财务官卢卡·马斯特里称,除了维持服务和渐渐拓宽的业务外,苹果每年数以十亿计的资金投入,大部分都花在研发各种诸如芯片、传感器的基础技术上。

  有最新消息称,苹果有意竞购日本半导体大厂东芝旗下的半导体业务子公司股权。东芝是目前全球第二大闪存芯片制造商,其芯片业务已经从传统的硬盘转型到智能手机、PC和数据中心等。据悉,除了原有的鸿海集团、西部数据、韩国SK海力士、美光科技等公司外,苹果和微软等硅谷巨头也都出现在最新的竞标者名单中。

  对苹果来说,如果能够在iPhone和iPad等产品中更多地使用自研芯片,将带来更多好处。理论上讲,自研芯片可以降低产品成本,保证产品质量,提升对芯片供应商的议价权,从而提升盈利能力。去年,苹果iPhone出货量出现上市以来首次销售下滑,苹果表示必须更专注于提升利润率,以保证业绩增长。

  不止如此。自研芯片能够让苹果将尽可能多的技术和生产流程掌握在自己的手里,从而实现对供应链的完全控制,让更多的创新技术变得难以复制。过去十年,苹果的高速发展给主要供应商带来巨大收益,这些收益在推动供应商升级技术的同时,也让苹果的竞争对手们受益匪浅,毕竟这些供应商并不只为苹果一个客户服务。(杨博)

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